Sustancias Químicas | 15/03/2019

Qué son los PCBs y cuál es su impacto ambiental

Qué son los PCBs y cuál es su impacto ambiental

Los PCBs o Bifenilos Policlorados son una familia de sustancias químicas orgánicas cloradas de alta toxicidad y persistencia en el Medio Ambiente. Ya que son muy resistentes a la degradación química, fotoquímica y bioquímica. Además los PCBs son bioacumulables siendo identificados en el suelo, agua y en los tejidos vivos de diversas especies de animales. Por lo que tienen el potencial de ser transferidos a través de la cadena trófica.

Al igual que otras sustancias químicas tóxicas como las Dioxinas y Furanos, los PCBs forman parte de los Compuestos Orgánicos Persistentes, por lo que internacionalmente están regulados por el Convenio de Estocolmo. Este Convenio ha establecido que antes del 2025 los países deben implementar acciones concretas para reducir la exposición y eliminar los PCBs.

Que son los PCBs

¿Cuál es el uso de los PCBs?

Los PCBs fueron usados ampliamente desde 1929 y hasta la década de los 80s como fluidos dieléctricos y como lubricantes. Se utilizaron en espacios cerrados en diversos equipos industriales como:

  • Transformadores eléctricos.
  • Condensadores eléctricos.
  • Intercambiadores de calor.

Debido a lo anterior los PCBs se utilizaron en gran medida en las redes de metro y ferrocarril, subestaciones eléctricas. Además, los PCBs se utilizaron en espacios abiertos en:

  • Diluyentes de pesticidas.
  • Pinturas y adhesivos
  • Soldaduras.
  • Lubricantes de bombas impulsoras y turbinas.

¿Cuáles son los impactos ambientales de los PCBs?

La elevada persistencia de los PCBs provoca que en el Medio Ambiente no se degraden fácilmente, por lo que pueden permanecer por largos periodos de tiempo y pueden transferirse entre el aire, agua y suelo. Debido a su amplio uso industrial y al deficiente manejo de los equipos que los contienen. Se han producido derrames y fugas de PCBs, los que han causado contaminación del suelo e impactos en la calidad de las aguas tanto superficiales como subterráneas. Además, los accidentes e incendios de instalaciones industriales donde se utilizaron y se utilizan los PCBs han producido emisiones a la atmósfera produciendo contaminación del aire y la dispersión de los PCBs a grandes distancias desde su fuente de origen, por lo anterior los PCBs se pueden encontrar en todo el mundo, incluida la Antártida.

La disposición no autorizada de residuos que contienen PCBs en vertederos, ríos y en el océano, han causado la acumulación de PCBs en sedimentos y la bioacumulación en pequeños organismos y en diversas especies de peces. Además, los PCBs son incorporados por los animales  más grandes como focas, delfines, ballenas y tiburones que se alimentan de estos peces.

¿Cuáles son los impactos en la salud de los PCBs?

Las personas pueden verse expuestas a los PCBs por la ingesta de agua contaminada o alimentos que contengan PCBs como pueden ser pescados de alto contenido graso (atún, salmón, etc.). También los trabajadores que laboran en fábricas donde se  utilizan equipos que contengan PCBs pueden verse expuestos a estas sustancias químicas.

Debido a su alta toxicidad y después de una exposición aguda (periodo corto de tiempo) o crónica (periodos largos de tiempo), los PCBs pueden causar enfermedades como cáncer y daños en el sistema reproductivo, en el hígado y en el sistema nervioso.

¿Cómo se eliminan los PCBs?

Debido a sus características físico químicas y a su toxicidad. En la actualidad el método más efectivo y seguro para eliminar los PCBs corresponde a su incineración a 1200 °C en condiciones controladas.

Cuando la concentración de PCBs es baja se pueden utilizar otras técnicas para eliminarlos como la declorinación, esta técnica consiste en reacciones químicas donde se hace una extracción de los PCBs desde los fluidos que los contienen.

 

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