Gestión de Residuos | 10/09/2018

Qué y cuáles son los Residuos Nucleares

Qué y cuáles son los Residuos Nucleares

Los residuos radioactivos incluyen cualquier material que sea intrínsecamente radioactivo o que haya sido contaminado por la radioactividad, y que se considere que ya no tiene uso. Los residuos radioactivos se clasifican normalmente como de baja actividad (LLW), de media actividad (ILW) o de alta actividad (HLW), dependiendo de su nivel de radioactividad. Estos residuos son generados en todas las etapas del ciclo de combustible nuclear como: extracción de uranio, generación de energía en centrales nucleares, medicina nuclear o en aplicaciones industriales

Residuos Nucleares de baja actividad

Los residuos de baja actividad (Low level waste, LLW por sus siglas en inglés), tienen un contenido radioactivo que no excede los 4 giga-becquerels por tonelada (GBq/t) de actividad alfa o 12 GBq/t de actividad beta-gamma. Los LLW no requieren protección durante la manipulación y el transporte, y pueden ser dispuestos en instalaciones cercanas a la superficie.

Los LLW se generan en hospitales e industria, así como en el ciclo del combustible nuclear. En esta categoría se incluyen papel, trapos, herramientas, ropa, filtros, etc., que contienen pequeñas cantidades de radioactividad, en su mayoría de corta duración. Los LLW corresponden al 90% del volumen total de residuos radioactivos generados, pero solo poseen el 1% de la radioactividad de todos los residuos radioactivos.

Residuos Nucleares de actividad media

Los residuos de actividad media (Intermediate level waste, ILW por sus siglas en inglés), tienen mayor radioactividad que los LLW, por lo que los ILW requieren ser gestionados con protección.

Los ILW incluyen resinas, lodos químicos y revestimientos metálicos del combustible nuclear, así como también materiales contaminados del desmantelamiento de reactores nucleares. Los ILW constituyen aproximadamente el 7% del volumen total de residuos radioactivos generados y tienen el 4% de la radioactividad de todos los desechos radioactivos.

Residuos Nucleares de alta actividad

Los residuos de alta actividad (High level waste, HLW por sus siglas en inglés), tienen alta radioactividad, por lo que en su descomposición desprenden alto cantidades de calor (>2kW/m3), aumentando su temperatura y la temperatura de su entorno de manera significativa, debido a esto los HLW requieren enfriamiento y protección especial. Los HLW se generan como resultado del uso de las varillas de uranio que se usan como combustible en un reactor nuclear y también se generan a partir de la fabricación de armas nucleares. En esta categoría se incluyen sustancias y materiales que quedan en el proceso minero de purificación del uranio. Los HLW representa solo el 3% del volumen total de residuos radioactivos generados, pero poseen el 95% de la radioactividad total de los residuos producidos.

Los HLW contienen los productos de fisión y los elementos transuránicos generados en el núcleo del reactor como el plutonio 239 (vida media de 24.400 años), el neptuno 237 (vida media de 2.130.000 años) y el plutonio 240 (vida media de 6.600 años). El almacenamiento de este tipo de residuos debe ser garantizado por decenas de miles de años hasta que la radioactividad baje lo suficiente como para que dejen de ser peligrosos.

Residuos Nucleares de muy baja actividad

Los residuos de muy baja actividad (Very low level waste, VLLW por sus siglas en ingles), corresponden a materiales radioactivos a un nivel que no se consideran perjudiciales para las personas o el medio ambiente. Consisten en material demolido (como hormigón, yeso, ladrillos, metal, válvulas, tuberías, etc.) producido durante las operaciones de rehabilitación o desmantelamiento en sitios industriales nucleares. Debido a su baja actividad estos residuos se eliminan como desechos domésticos.

Diferencias entre almacenamiento y disposición final de residuos nucleares

El almacenamiento consiste en mantener los residuos radioactivos de forma tal que puedan ser reutilizados, a la vez que se garantiza su aislamiento del entorno externo. Las instalaciones de almacenamiento comúnmente se encuentran en las plantas de energía nuclear, pero también pueden estar separadas de las instalaciones donde se produjeron.

La disposición final o eliminación de los residuos radioactivos tiene lugar cuando no hay más uso previsto para los residuos, y en el caso de los HLW la disposición final tiene lugar cuando la radioactividad ha disminuido a niveles relativamente bajos (después de unos 40-50 años de almacenamiento).

¿Cuál es la cantidad de residuos nucleares generada en el mundo?

La Agencia Internacional de Energía Atómica (IAEA por sus siglas en inglés) estima que desde que comenzaron a operar las primeras centrales nucleares se han almacenado un total de 22.000 mde HLW. Esto se debe a que la cantidad de residuos HLW generados por la actividad industrial civil es pequeño. La IAEA estima que alrededor del 80% de los residuos LLW y VLLW que han sido producidos a la fecha han sido eliminados en instalaciones de disposición final, pero del total de residuos ILW se estima que solo el 20% ha sido eliminado.

Tipo de Residuo Residuos Sólidos Radiactivos Almacenados (m3 Residuos Sólidos Radiactivos Eliminados (m3
VLLW 2.356.000 7.906.000
LLW 3.479.000 20.451.000
ILW 460.000 107.000
HLW 22.000 0
Total 6.317.000 28.464.000

 

Fuente

  1. Agencia Internacional de Energía Atómica. www.iaea.org
  2. www.world-nuclear.org/information-library

 

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